Cuando cae un rayo se produce antimateria

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El destello asusta, el ruido que generan también. Y están presentes todos los días alrededor del planeta. Pero los rayos siguen siendo un misterio.

Ahora, científicos japoneses descubrieron algo sorprendente en ellos: al reaccionar con el aire, los rayos producen radioisótopos e incluso positrones, la antimateria equivalente a los electrones. Los radioisótopos son isótopos (forma de un elemento) radiactivos.

Es decir, cuando se producen generan la aniquilación materia-antimateria.

El descubrimiento fue publicado en Nature.

“Sabíamos que los nubarrones y los rayos emiten rayos gamma, y elaboramos la hipótesis de que reaccionarían de algún modo con el núcleo de los elementos ambientales en la atmósfera”, explicó Teruaki Enoto, de Kyoto University, quien lideró el estudio.

Los investigadores, que recurrieron a una campaña de financiación, instalaron detectores de rayos gamma en la costa occidental japonesa de Honshu. En febrero pasado, 4 detectores instalados en la ciudad Kashiwazaki registraron un pico de rayos gamma luego de un rayo a pocos cientos de metros de los investigadores. Entendieron que estaban observando una cara oculta de los rayos.

Al analizar los datos, encontraron 3 estallidos distintos de rayos gamma. El primero de menos de 1 milisegundo, el segundo un resplandor de esos rayos que decayó en unas docenas de milisegundos, y luego una emisión que duró cerca de un minuto.

El primero se debió al golpe del rayo. El segundo fue causado por la reacción del rayo con el nitrógeno en la atmósfera. Los rayos gamma emitidos en los rayos tienen suficiente energía para extraer un neutrón del nitrógeno atmosférico y la reabsorción de este por las partículas en la atmósfera producen ese segundo resplandor.

La tercera emisión más duradera se produjo por el rompimiento de átomos de nitrógeno inestables por la ruptura del neutrón. Estos liberaron positrones, que colisionaron con electrones, en eventos de aniquilación que liberan rayos gamma.


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